Per quanto tempo una persona può sopravvivere senza cibo?

Alan D. Lieberson, un medico, avvocato e autore di Trattamento del dolore e della sofferenza nei malati terminali e Advance Medical Directives, spiega.

La durata della sopravvivenza senza cibo è fortemente influenzata da fattori quali il peso corporeo, la variazione genetica, altre considerazioni sulla salute e, soprattutto, la presenza o l'assenza di disidratazione.

Per la fame totale in individui sani che ricevono un'idratazione adeguata, è difficile ottenere dati attendibili sulla sopravvivenza. All'età di 74 anni e già in leggero sviluppo, Mahatma Gandhi, il famoso attivista nonviolento per l'indipendenza dell'India, sopravvisse a 21 giorni di fame totale, mentre si concedeva solo sorsi d'acqua. In un articolo del 1997 nel British Medical Journal, Michael Peel, medico legale presso la Fondazione medica per la cura delle vittime della tortura, cita studi ben documentati che riferiscono sopravvivenze di altri scioperanti della fame per 28, 36, 38 e 40 giorni. La maggior parte delle altre relazioni sulla sopravvivenza a lungo termine della fame totale, tuttavia, sono state scarsamente documentate. [Nota del redattore: i rapporti dello sciopero della fame del 1981 da parte di prigionieri politici contro la presenza britannica nell'Irlanda nordorientale indicano che 10 persone sono morte dopo periodi compresi tra 46 e 73 giorni senza cibo.]

A differenza della fame totale, la fame quasi totale con idratazione continua si è verificata spesso, sia nella storia che nei pazienti sotto controllo medico. La sopravvivenza per molti mesi o anni è comune nei campi di concentramento e durante le carestie, ma l'apporto calorico sconosciuto durante questi periodi rende impossibile prevedere la sopravvivenza. Ciò che è evidente è che il corpo può moderare il metabolismo per risparmiare energia e che la sopravvivenza individuale varia notevolmente. La capacità del corpo di alterare il suo metabolismo è poco conosciuta, ma si verifica almeno in parte attraverso i cambiamenti della funzione tiroidea. Ciò può aiutare a spiegare la persistenza evolutiva dei geni che causano il diabete, che in passato avrebbe potuto consentire alle persone di sopravvivere ai periodi di fame consentendo un uso più economico dell'energia.

I medici incontrano casi di fame quasi totale in pazienti che soffrono, tra le altre condizioni, di anoressia nervosa e neoplasie allo stadio terminale, nonché in quelli che seguono le cosiddette diete da fame. Nell'anoressia, la morte per insufficienza d'organo o infarto del miocardio è abbastanza comune (fino al 20 percento dei casi si conclude in questo modo) e tende ad accadere quando il peso corporeo è sceso tra i 60 e gli 80 libbre (sebbene possa verificarsi in qualsiasi momento). Questo peso corrisponde tipicamente a un indice di massa corporea (BMI) circa la metà del normale, o circa 12-12,5. (L'IMC normale è 18,5-24,9 e la maggior parte dei modelli di moda ha un IMC di circa 17). A meno che non intervengano altre cause, un paziente con cancro allo stadio terminale muore spesso dopo aver perso dal 35 al 45% del suo peso corporeo. Pazienti marcatamente obesi su diete da fame, come quelli che assumono integratori alimentari e che consumano meno di 400 calorie al giorno, possono perdere molto più peso di quello - ma iniziano con grandi eccessi di grasso corporeo, che possono sostenere il metabolismo. La comunità medica ha generalmente respinto queste diete, che erano popolari negli anni '60 e '70, perché i partecipanti erano a rischio di infarto miocardico acuto.

Ricordo un'esperienza particolarmente rilevante che illustra la variabilità intrinseca nella capacità delle persone di sopravvivere con pochissimo cibo. Chiamato in un'emergenza per vedere un visitatore fuori città con un ascesso alla gola, un sabato pomeriggio, notai la sua marcata sottigliezza, insieme a una cintura che mostrava dodici fori extra a intervalli di circa un pollice, ognuno dei quali mostrava prove dell'uso. Gli ho chiesto del suo peso e lui mi ha detto che era alto un metro e settanta e pesava normalmente circa 145 sterline, ma pensava di aver notato qualche perdita recente, forse fino a circa 100 sterline rispetto all'anno precedente. Non stava cercando di perdere peso, ma non lo infastidiva perché pensava che il diluente fosse migliore. Non aveva voglia di mangiare molto. Con i vestiti addosso, ha pesato solo 77 sterline. Dopo aver lasciato la città per un ulteriore trattamento, non l'ho mai più sentito, ma sembrava aver perso quasi la metà del suo peso corporeo senza notare alcun effetto negativo.

In contrasto con la fame con l'accesso ai liquidi, si sa molto di più sulla sopravvivenza senza alcun sostentamento (né cibo né idratazione), che è una considerazione pratica molto più importante in medicina ed etica. Questa situazione emerge frequentemente in due distinti gruppi medici: i malati terminali incompetenti per i quali non è più richiesto il mantenimento artificiale della vita e gli individui che, sebbene non necessariamente malati terminali, non vogliono più vivere e decidono di rifiutare il cibo e idratazione per terminare le loro vite.

Un noto esempio del primo è Nancy Cruzan, oggetto della famosa decisione della Corte Suprema degli Stati Uniti del 1990 in Cruzan contro il Direttore del Dipartimento della Salute del Missouri. Cruzan era in uno stato vegetativo persistente (PVS) per molti anni fino alla sua morte 12 giorni dopo la cessazione del sostentamento artificiale. Da quel momento, sono stati segnalati molti altri episodi di sospensione del sostentamento nei pazienti in un PVS e la morte si verifica in genere dopo 10-14 giorni. (Se l'individuo è disidratato o eccessivamente idratato, il tempo può variare da circa una a tre settimane.) In situazioni di rifiuto volontario del cibo e dell'idratazione, la morte avviene tipicamente in un periodo di tempo simile, sebbene l'uso precoce delle sorsi d'acqua per ridurre la sete possono ritardare leggermente.

4.6
5
10
4
3
3
1
2
2
1
0