Scoiattolo

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Questo articolo riguarda la famiglia degli scoiattoli (Sciuridi) nel suo insieme. Per altri usi, vedi Squirrel (disambiguazione).

scoiattoli
Intervallo temporale: Eocene recente recente
PreЄ
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Vari membri della famiglia Sciuridae
Callosciurus prevostii Tamias sibiricus Tamiasciurus hudsonicus
Sciurus niger Spermophilus columbianus
Inauris di Xerus Marmota sp. Cynomys ludovicianus
Classificazione scientifica
Regno: Animalia
phylum: Chordata
Classe: Mammalia
Ordine: rodentia
sottordine: Sciuromorpha
Famiglia: Sciuridae
Fischer de Waldheim, 1817
Sottofamiglie e tribù
  • Ratfinae sottofamiglia
  • Sottofamiglia Sciurillinae
  • Sottofamiglia Sciurinae
    • Tribù Sciurini
    • Tribe Pteromyini
  • Sottofamiglia Callosciurinae
    • Tribù Callosciurini
    • Tribe Funambulini
  • Sottofamiglia Xerinae
    • Tribù Xerini
    • Tribù Protoxerini
    • Tribù Marmotini

e vedi il testo

Gli scoiattoli sono membri della famiglia Sciuridae, una famiglia che include roditori di piccole o medie dimensioni. La famiglia di scoiattoli comprende scoiattoli, scoiattoli di terra, scoiattoli, marmotte (tra cui marmotte di bosco), scoiattoli volanti e cani della prateria tra gli altri roditori. Gli scoiattoli sono indigeni nelle Americhe, in Eurasia e in Africa e sono stati introdotti dagli umani in Australia.[1] I primi scoiattoli conosciuti risalgono al periodo dell'Eocene e sono più strettamente legati al castoro di montagna e al ghiro tra le altre famiglie di roditori viventi.

Etimologia

Quella parola "scoiattolo", attestata per la prima volta nel 1327, proviene dall'anglo-normanno esquirel che è dal vecchio francese Escurel, il riflesso di una parola latina Sciurus. Questa parola latina è stata presa in prestito dall'antica parola greca σκίουρος, Skiouros, che significa coda d'ombra, in riferimento all'appendice cespugliosa posseduta da molti dei suoi membri.[2][3]

La parola inglese antico nativo per lo scoiattolo, ācweorna, sopravvisse solo in inglese medio (come aquerne) prima di essere sostituito.[4] La parola inglese antico è di origine germanica comune, le cui conoscenze sono ancora usate in altre lingue germaniche, incluso il tedesco Eichhörnchen (diminutivo di Eichhorn, che non è usato frequentemente), il norvegese ikorn / ekorn, l'olandese Eekhoorn, lo svedese EKORRE e il danese Egern.

caratteristiche

Raggiungendo il cibo in una mangiatoia per uccelli da giardino, questo scoiattolo può ruotare i suoi piedi posteriori, permettendogli di scendere prima di un albero.
Cranio di uno scoiattolo gigante orientale (genere Ratufa) - nota la classica forma sciuromorfa della regione zigomatica anteriore.

Gli scoiattoli sono generalmente piccoli animali, di dimensioni variabili dallo scoiattolo pigmeo africano a 7-10 cm (2,8-3,9 in) di lunghezza e solo 10 g (0,35 oz) in peso, allo scoiattolo volante gigante laotiano a 1,08 m (3 piedi) 7 in) e la marmotta alpina, che pesa da 5 a 8 kg (da 11 a 18 libbre). Gli scoiattoli hanno tipicamente corpi snelli con code cespugliose e occhi grandi. In generale, la loro pelliccia è morbida e setosa, anche se molto più spessa in alcune specie rispetto ad altre. Il colore del mantello degli scoiattoli è molto variabile e spesso anche all'interno delle specie.[5]

Nella maggior parte delle specie di scoiattolo, gli arti posteriori sono più lunghi degli arti anteriori, mentre tutte le specie hanno quattro o cinque dita su ciascuna zampa. Le zampe, che includono un pollice spesso poco sviluppato, hanno cuscinetti morbidi sulle parti inferiori[6] e robusti, robusti artigli per afferrare e arrampicarsi.[7]Gli scoiattoli degli alberi, a differenza della maggior parte dei mammiferi, possono scendere a capo di un albero. Lo fanno ruotando le loro caviglie di 180 gradi, consentendo alle zampe posteriori di puntare all'indietro e quindi afferrare la corteccia dell'albero dalla direzione opposta.[8]

Gli scoiattoli vivono in quasi tutti gli habitat, dalla foresta pluviale tropicale al deserto semiarido, evitando solo le alte regioni polari e il più secco dei deserti. Sono prevalentemente erbivori, sussistono su semi e noci, ma molti mangeranno insetti e persino piccoli vertebrati.[9]

Come indicano i loro grandi occhi, gli scoiattoli hanno un eccellente senso della visione, che è particolarmente importante per le specie arboree. Molti hanno anche un buon senso del tatto, con vibrisse sulle loro membra e sulle loro teste.[6]

I denti degli sciuridi seguono il tipico schema dei roditori, con grandi incisivi (per rosicchiare) che crescono per tutta la vita, e zigomi (per macinare) che sono arretrati dietro un ampio spazio, o diastema. La formula dentale tipica per gli sciuridi è 1.0.1.31.0.1.3.[10]

Molti scoiattoli giovanili muoiono nel primo anno di vita. Gli scoiattoli adulti possono avere una durata di vita da 5 a 10 anni in natura. Alcuni possono sopravvivere da 10 a 20 anni in cattività.[11] La morte prematura può essere causata quando un nido cade dall'albero, nel qual caso la madre può abbandonare il suo giovane se la temperatura corporea non è corretta. Molti di questi piccoli scoiattoli sono stati salvati e allevati fino a quando non sono stati ripristinati in condizioni di sicurezza.[12]

Comportamento

Gli scoiattoli si accoppiano una o due volte l'anno e, dopo un periodo di gestazione da tre a sei settimane, danno alla luce un numero di discendenti che varia a seconda della specie. I giovani sono altricoli, essendo nati nudi, sdentati e ciechi. Nella maggior parte delle specie di scoiattolo, la femmina da sola si prende cura dei giovani, che vengono svezzati dalle sei alle dieci settimane e diventano sessualmente maturi entro la fine del loro primo anno. In generale, le specie di scoiattolo che vivono a terra sono sociali, spesso vivono in colonie ben sviluppate, mentre le specie arboree sono più solitarie.[6]

Gli scoiattoli di terra e gli scoiattoli sono di solito diurni o crepuscolari,[13] mentre gli scoiattoli volanti tendono ad essere notturni, ad eccezione degli scoiattoli volanti che allattano e dei loro piccoli, che hanno un periodo diurni durante l'estate.[14]

Alimentazione

Scoiattolo che mangia una frutta nel parco nazionale di Manyara, Tanzania
Scoiattolo che mangia un'arachide
Scoiattolo dalla giungla di Alwar, Rajasthan
File: Squirrel eating grains.ogvRiproduci contenuti multimediali
Scoiattolo che mangia i grani
File: Squirrel eating.ogvRiproduci contenuti multimediali
Uno scoiattolo addomesticato

Perché gli scoiattoli non possono digerire la cellulosa, devono fare affidamento su alimenti ricchi di proteine, carboidrati e grassi. Nelle regioni temperate, l'inizio della primavera è il periodo più difficile dell'anno per gli scoiattoli perché le noci che hanno seppellito stanno iniziando a germogliare (e quindi non sono più disponibili per mangiare), mentre molte delle solite fonti alimentari non sono ancora disponibili. Durante questi periodi, gli scoiattoli fanno molto affidamento sui boccioli degli alberi. Gli scoiattoli, essendo principalmente erbivori, mangiano una grande varietà di piante, così come noci, semi, conifere, frutta, funghi e vegetazione verde. Alcuni scoiattoli, tuttavia, consumano anche carne, specialmente di fronte alla fame.[9][15] Gli scoiattoli sono noti per mangiare piccoli uccelli, giovani serpenti e piccoli roditori, oltre a uova di uccelli e insetti. In effetti, alcune specie di scoiattoli tropicali si sono spostate quasi interamente a una dieta di insetti.[16]

Il comportamento predatore è stato osservato in varie specie di scoiattoli di terra, in particolare lo scoiattolo di terra tredici foderato.[17] Ad esempio, Bailey, uno scienziato negli anni '20, osservò uno scoiattolo di terra tredici fagotto che predicava un giovane pollo.[18] Wistrand ha riferito di aver visto questa stessa specie mangiare un serpente appena ucciso.[19] Whitaker esaminò lo stomaco di 139 scoiattoli macinati tredici e trovò la carne di uccello in quattro dei campioni e i resti di un toporagno dalla coda corta in uno;[20] Bradley, esaminando gli stomachi degli scoiattoli di antilopi dalla coda bianca, trovò che almeno il 10% dei suoi stomaci da 609 esemplari conteneva qualche tipo di vertebrato, per lo più lucertole e roditori.[21] Morgart osservò uno scoiattolo di antilope dalla coda bianca che catturava e mangiava un topo tigrato.[22]

Tassonomia

  • Scoiattolo gigante brizzolato (Ratufa macroura) delle Ratufinae

  • Scoiattolo volante del sud (Glaucomys volans) dei Pteromyini

  • Lo scoiattolo di Prevost (Callosciurus prevosti) dei Callosciurini

  • Scoiattolo di terra senza striscia (Xerus rutilus) dello Xerini

  • Marmotta alpina (Marmota marmota) dei Marmotini

  • Lo scoiattolo indiano di palma è il tipo più comune di scoiattolo in India.

  • Scoiattolo grigio orientale in un albero

  • Uno scoiattolo a New York

Gli scoiattoli viventi sono divisi in cinque sottofamiglie, con circa 58 generi e circa 285 specie.[23] Il più antico fossile di scoiattolo, Hesperopetes, risale al Chadronian (in ritardo Eocene, circa 40-35 milioni di anni fa) ed è simile ai moderni scoiattoli volanti.[24]

Una varietà di scoiattoli fossili, dall'ultimo Eocene al Miocene, non poteva essere assegnata con certezza a nessun lignaggio vivente. Almeno alcuni di questi probabilmente erano varianti dei più antichi "protosquirrel" basali (nel senso che mancavano dell'intera gamma di autapomorphies degli scoiattoli viventi). La distribuzione e la diversità di tali forme antiche e ancestrali suggeriscono gli scoiattoli come un gruppo potrebbe aver avuto origine in Nord America.[25]

Oltre a queste forme fossili a volte poco note, la filogenesi degli scoiattoli viventi è piuttosto semplice. I tre lignaggi principali sono le Ratufinae (scoiattoli giganti orientali), Sciurillinae e tutte le altre sottofamiglie. Le Ratufinae contengono una manciata di specie viventi nell'Asia tropicale. Lo scoiattolo pigmeo neotropico dell'America meridionale tropicale è l'unico membro vivente delle sciurilline. Il terzo lignaggio, di gran lunga il più grande, ha una distribuzione quasi cosmopolita. Ciò supporta ulteriormente l'ipotesi che l'antenato comune di tutti gli scoiattoli, viventi e fossili, vivesse nell'America del Nord, poiché questi tre lignaggi più antichi sembrano essersi irradiati da lì; se gli scoiattoli fossero originati in Eurasia, per esempio, ci si aspetterebbe lignaggi piuttosto antichi in Africa, ma gli scoiattoli africani sembrano essere di origine più recente.[25]

Il gruppo principale di scoiattoli può anche essere diviso in tre sottogruppi, che producono le sottofamiglie rimanenti. The Sciurinae contiene gli scoiattoli volanti (Pteromyini) e gli Sciurini, che tra gli altri contiene gli scoiattoli degli alberi americani; i primi sono stati spesso considerati una sottofamiglia separata, ma ora sono visti come una tribù delle sciurine. Gli scoiattoli di pino (Tamiasciurus), d'altra parte, di solito sono inclusi nella discendenza dello scoiattolo principale, ma sembrano essere distinti quanto gli scoiattoli volanti; quindi, a volte sono considerati una tribù distinta, Tamiasciurini.[26]

Due delle tre sottofamiglie sono di dimensioni quasi uguali, contenenti tra quasi 70 e 80 specie ciascuna; il terzo è circa due volte più grande. Le Sciurinee contengono scoiattoli arboricoli (alberi che vivono), principalmente delle Americhe e, in misura minore, Eurasia. La Callosciurinae è la più variegata in Asia tropicale e contiene scoiattoli che sono anche arboricoli, ma hanno un habitus marcatamente diverso e appaiono più "eleganti", un effetto esaltato dalla loro pelliccia spesso molto colorata. Le Xerinae - la più grande sottofamiglia - sono costituite dalle forme prevalentemente terrestri (terrestri) e comprendono le grandi marmotte e i famosi cani della prateria, tra gli altri, così come gli scoiattoli d'albero dell'Africa; tendono ad essere più gregari di altri scoiattoli, che di solito non vivono insieme in gruppi affiatati.[25]

  • Basale e incertae sedis Sciuridi (tutti fossili)
    • Hesperopetes
    • Kherem
    • Lagrivea
    • Oligosciurus
    • Plesiosciurus
4.6
5
13
4
4
3
2
2
1
1
1